仙女座星系中的中子星

 仙女座星系(M31)是天文學家最愛的觀測目標之一,它在夜空中肉眼可見。它離我們非常近,而且結構和我們身處的銀河系十分相似,因此,仙女座星系是一個十分重要的觀測對象。天文學家在這數十年間,以對仙女座星系進行了完整的光譜觀測。

 儘管仙女座星系已被研究得十分透澈,但有一種天體從未在這個星系中發現過-中子星。

 中子星的體積非常小,密度異常地大,由大質量恆星死亡時發生的超新星爆炸所產生。中子星主要在雙星系統中被發現。其伴星的質量旋入中子星的過程形成高熱的吸積盤,並在中子星的兩極產生雙極噴流。當中子星以極高的速度自轉,使噴流有規律地不斷射向地球,就像宇宙中的燈塔一樣不停地閃著,因而我們稱之為脈衝星。這種雙星系統在銀河系中很常見,但卻從未在仙女座星系發現過。

 現今,天文學家有系統地分析仙女座星系的X射線數據,發現了高速自轉中子星的脈衝信號。這顆中子星的自轉周期為1.2秒,它的伴星的軌道周期為1.3日。在仙女座星系中,這類天體直到今天才被看到,這意味著天文學家現在已經有能力發現更多過去未被發現的中子星。◇

 李仕卿