冥王星-暮光中的秘密

 NASA的新視界太空船在二0一五年七月十四日最接近冥王星,並在十幾分鐘後拍得這張重要的照片。照片拍攝時,太陽和新視界太空船分別在冥王星的兩側。由這個角度望向冥王星,可看到太陽光穿過冥王星的複雜大氣時展現的霧層分佈。冥王星南部的氮冰平原和北部的山區也可在影像中見到。

 這張向冥王星的回望照片為天文學家提供了有關冥王星表面大氣的資訊,而這些資訊並無法在先前的正面照片中獲得。這張照片在最接近冥王星的約十九分鐘後拍攝,距冥王星約二萬一千公里。照片的每個像素表示實際距離的四百三十米,冥王星的直徑為二千三百七十四公里。

 照片的右上角顯示了冥王星新月形的細節,包括一片幾十公里不顯眼的霧狀物,有可能是冥王星大氣中的低層雲。若真是這樣,這將是目前從照片唯一確認的東西。陽光的低角度入射使這片雲特別的亮。大氣理論模型指冥王星的大氣有機會出現甲烷雲。

 照片的右下角顯示出冥王星更多的黑夜細節。光亮的雲霧在這裹為我們塑造出地形的輪郭。這張照片讓我們有機會由輪郭看見起伏的山谷和尖峰等,效果比正面望向冥王星更好。◇ 李仕卿