一顆可能有存在生命的系外行星

 近日,日本國立天文台、東京大學和宇宙生物學中心把目標鎖定到一顆正在凌日的系外行星,並從中得到重要的資訊。

 研究團隊利用岡山天體物理天文台中的188公分望遠鏡觀測了名為K2-3d的系外行星,這顆行星是由NASA的開普勒太空望遠鏡在2015年發現。

 K2-3d離我們150光年,體積是地球的1.5倍,公轉周期為45天(地球日)。這顆行星對天文學家而言是重要的,因為研究顯示它可能正在孕育生命。計算結果顯示,雖然主星溫度較低,但同時行星的軌道半徑小,剛好使得行星表面的溫度和地球相若,即有可能存在液態水。

 我們通常無法直接看到系外行星,但當凌日發生時,系外行星會在視線上阻擋其主星的光線,使我們觀測到主星的亮度下降。若天文學家利用30米望遠鏡等大型望遠鏡作觀測,他們將可以由光譜檢測K2-3d大氣層中的分子訊號,如氧氣。

 為了作上述的研究分析,天文學家需要把K2-3d的公轉周期計算得非常精確,以清楚知道凌日過程中的每一個細節。這項工作在過往非常困難,但這次的研究團隊成功地把K2-3d的公轉周期準確算出,誤差只有18秒。這項成功將是研究系外行星以至系外星命的重要一步。

 在未來,研究團隊會利用新一代的望遠鏡去觀測凌日時主星的亮度下降量如何隨波長改變,這將讓我們得到更多的行星大氣資訊。◇