超新星爆炸後的倖存者

 儘管哈勃太空望遠鏡(HST)已服役廿八周年,但離它退休應該還有一段時間。最近天文學家利用HST拍到超新星旁倖存下來的伴星。

 影像中的伴星位於離我們四千萬光年的星系NGC7424,身處在超新星爆炸餘輝消散後的區域。這是目前為此超新星可存在於雙星系統的最重要證據。研究同時指出,在超新星爆炸中,伴星不是甚麼都沒做的無辜受害者而是觸發者。

 圖中的超新星名為SN2001ig,是IIb型超新星。過去理論指出它是由大質量恆星形成,外層氫元素已被強列的恆星風吹走。天文學家在實際觀測上發現這種大恆星的數量明顯比預期少,與理論不符。由此,天文學家提出新假設,指這種無外層氫的IIb型超新星是源於雙星系統。

 在雙星系統中,年老恆星在生命晚期會漲大成巨星,巨星的外層氫被伴星的引力拉扯,從而掉進伴星之中,使年老恆星外層的氫元素消失。若雙星假設成立,IIb型超新星就不必是由大質量恆星形成,而HST的影像中的幸存伴星證實了這個雙星假設。◇

 李仕卿