近地天體計劃 NEOWISE公佈最新結果

 近日上映的電影《末世綠洲》,又是一部關於彗星撞向地球的電影,其實我們身處的地球是否真的很安全,會否如電影一樣,地球有可能受到彗星襲擊呢?

 這裏可以先提及一個關鍵詞—「近地天體」(Near-Earth objects,NEOs),其意思是指太陽系內其軌道接近地球的天體,這包括數以千計的小行星、接近的彗星,少部分近地天體有較大機率對地球構成潛在威脅,稱做「潛在風險小行星」(Potentially hazardous asteroids,PHAs)。

 要偵測到對地球有潛在風險的小行星會有一定的難度,因為這類小行星通常只有幾百公尺至數公里的大小,且許多組成成份又相當不發光,所以是增加偵測的難度。再者,小天體常會受經過附近的行星重力影響,改變運行軌道,有機會衝向地球也說不定。

 目前NEOWISE就是較著名的近地天體計劃之一,NEOWISE由兩個字組成,NEO就是近地天體之意,WISE則是「廣域紅外線巡天探測衛星」(Wide-field Infrared Survey Explorer)縮寫。簡單來說,NEOWISE是運用WISE衛星探測近地天體的計劃。

 每當NEOWISE偵測到類似近地天體,科學家就會計算各項物理性質,為了地球的安全與時間賽跑。如軌道、體積、反射率、組成物質、其他各項熱力學性質,都是了解它們「潛在危險性」的重要數據。每當確認性質,NEOWISE就會向「微行星中心」登錄每顆近地天體,有時甚至會登錄為「潛在風險小行星」,NEOWISE可謂為地球安全監控系統的防護網盡一份心力。

 NEOWISE 計劃從2013年底到現在,6年多總共偵測15萬顆以上小行星,當中約700顆為近地天體。約3.4萬顆小行星為NEOWISE發現,有135顆是近地天體。此外 NEOWISE 偵測到155顆彗星,其中21顆為新發現。

 經分析後,NEOWISE團隊宣佈「兩個好消息、一個壞消息」,一就是已找到93%左右直徑大於1公里的近地小行星。二是原先預估有約3.6萬顆直徑100公尺以上的近地天體存在,新數據顯示只約2萬顆。壞消息是雖然比預估少,但不代表沒有,仍需尋找約1.5萬顆直徑100公尺以上的近地天體。

 所以結論就是在完全找到1.5萬顆近地天體前,地球仍然是很安全的居所,但我們仍需要好好地守護這個美好家園,減少對環境的破壞,人類才能持久地生存在地球上。◇(天文笑女)