NASA點燃史上最強火箭 並作最後測試

 自土星5號(Saturn V)火箭退役後,近半世紀來再沒有火箭的運載能力能超越它,直到太空發射系統(Space Launch System,SLS)成形。這是即將於2024年帶著新一代太空人重返月球的重型運載火箭,NASA歷經10年心血終於走到最後一步,在美國東部時間1月16日下午5點進行火箭核心助推器的熱火測試。

 太空發射系統(Space Launch System)簡稱SLS火箭是NASA迄今為止製造的功能最強大,能力最強的火箭,它將會加快火箭的發射速度,並可以飛往更遠的地方。它也是現是唯一可以一次性將獵戶座太空船、太空人員、補給品運送到月球的火箭。如順利,火箭能夠運載超過27公噸(59,000磅)的貨物到月球。

 在SLS火箭核心助推器完整推出前,需經過整體整合測試(Green Run Test)的8項試驗步驟。2019年12月20日,NASA於斯坦尼斯太空中心(the John C. Stennis Space Center,SSC)執行了第7個步驟,也就是將超過733,000加侖的低溫推進劑(液態氫和液態氧)加載至SLS核心助推器的燃料箱,確認燃料在數小時內都無洩漏問題。

 在1月16日,NASA會執行8項試驗中的最後一項:熱火試驗(hot fire test)。該測試中,同樣會先加載超過700,000加侖的低溫推進劑,隨後立即點火4個RS-25發動機長達485秒,期間產生高達160萬磅的推力,以確保SLS火箭真的準備好發射升空了。今年底,獵戶座太空船將與SLS重型火箭將透過阿提米絲1號計劃(Artemis 1)執行首次綜合飛行。

 如果熱火試驗成功,斯坦尼斯太空中心團隊就會將核心助推器運送至 NASA甘迺迪太空中心,與另外2個固體火箭助推器進行捆綁,獵戶座太空船也會在火箭頂部安裝完畢,然後運送到39B試驗台為火箭的首次試飛做好準備。

 然而,在引擎點火1分鐘後,一個系統聲音響起,就是發動機4號出現主要組件故障。接著機載軟體採取防護措施,啟動發動機安全關機程式,測試就此宣告結束;與此同時,一眾工程師在火箭發動機4號發現了閃光,他們認為閃光發生在引擎周圍的隔熱層,但關機確切的原因仍是未知。

 如今需要一段時間來調查故障原因,之後要重新擬定測試時間,故現階段無法確定今年年底的阿提米絲1號計劃能否順利執行。 (天文小姐姐)◇