哈勃望遠鏡造出星系測距新紀錄

 在把哈勃太空望遠鏡的能力推至極限的情況下,近日天文學家測量出目前宇宙中最遙遠星系的距離,這個星系名為GN-z11,僅在大爆炸後4億年形成(宇宙年齡為137億年),並對研究第一代星系有著新的啟發。這是第一次利用精確度極高的光譜觀測來測量如此遙遠的星系。

 以往天文學家也對過GN-z11進行測距,方法是利用哈勃望遠鏡的光學數據和史匹哲望遠鏡的紅外線數據進計算。今天,研究團隊首次對如此灰暗的星系進行光譜測量,得到各種色光的數據。光譜中提供了一個重要的天體資訊:紅移。遙遠天體的紅移主要為宇宙學紅移,這是因宇宙膨脹而導致。宇宙膨脹使得每個遙遠天體都在遠離我們,並使光的波長被拉長,顏色變紅。我們可由紅移準確決定天體距離。

 在GN-z11的距離測量之前,最遙遠的星系是EGSY8p7,紅移8.68。現在GN-z11的紅移確定為11.1,對應著僅在大爆炸後4億年形成,即宇宙年齡的百分之三。GN-z11的體積非常小,質量約為銀河系的百分之一。然而,它的成長速度非常快,恆星形成的速度是今天銀河系的20倍。如此之高的恆星形成率使它的亮度足以被哈勃望遠鏡看見。◇ (建議讀者可到YouTube搜尋:Zoom on GN-z11)  李仕卿